Histórico
9 enero 2014Andrés Cabrera Quintero

Watney Cup: El torneo efímero inglés

Watney Cup - InglaterraComienza el mes copero por excelencia, durante estas semanas España, Inglaterra e Italia, disfrutarán de encuentros en las diferentes competiciones del KO. Mientras en España se disputa la ida de los octavos de la Copa del Rey, Inglaterra goza de las semifinales de la Capital One Cup o la FA Cup, y en Italia se jugarán encuentros de octavos de la Coppa. En este ambiente propiamente copero recordamos una competición de paso efímero por Inglaterra, que no llegó a cuajar entre el gran público, algo similar a lo que pasó en España con la Copa de la Liga, donde solo se disputaron cuatro ediciones. En Inglaterra el torneo desechado fue la Watney Cup.

Esta competición comenzó en 1970, con un gran apoyo de las televisiones, las cuales pretendían emitir todos los encuentros. El nombre completo de este torneo era Watney Mann Invitation Cup, debe su nombre a la marca de cerveza Watney, la cual era una de las más consumidas en la Inglaterra de la época. El torneo eliminatorio lo disputaban ocho equipos, los dos equipos más goleadores de cada una de las cuatro divisiones profesionales del fútbol inglés. Quedaban exentos aquellos equipos que se habían clasificado a competiciones europeas o que habían promocionado de categoría. Por tanto, la jugaban equipos goleadores, pero que también solían flojear en defensa, ya que no habían conseguido el objetivo de estar en posiciones punteras.

Derby County 1970

Los clubes acogieron con ganas la competición, no por el valor deportivo, sino por el económico. La federación y los patrocinadores premiaban por pasar de ronda o ganar el trofeo con cantidades nada desdeñables. Solo un club se negó a participar en la competición en una ocasión, fue el Manchester United en 1972. Esta declinación se debió principalmente a la pérdida de prestigio deportivo que podía dispensar la competición, ya que el año anterior el Halifax de Third Division le había eliminado, y en la primera edición de la competición habían salido vapuleados de la final ante el Derby County. Es por ello que en la tercera ocasión el Manchester United se negó a jugar este campeonato.

El breve torneo se disputaba antes de comenzar la temporada, con el objetivo de conseguir una pretemporada más competitiva y mantener una buena afluencia de público en los estadios, además de ganar más público, si cabe, a través de la televisión, la cual por entonces no emitía muchos partidos. El sistema de competición era sencillo, ronda eliminatoria de cuartos de final, semifinales y final. Al ser los equipos más goleadores de las diferentes divisiones inglesas, los organizadores albergaban esperanzas de ver una buena cantidad de goles que entretuviera al público,  ésta fue otra de las principales razones por la que se puso en marcha este torneo.

A la Watney Cup le debemos la primera tanta de penaltis del fútbol inglés, pues el torneo sirvió de ‘experimento’ para este tipo de mejoras que se deseaban introducir en la élite

La primera edición cumplió todas las expectativas; de afluencia de público, de competitividad y sobre todo goleadora con una media de 4,42 goles por partido. El primer título de éste campeonato veraniego se lo llevó el Derby County, tras ganar en el Baseball Ground al Manchester United por 4-1. Otra de las particularidades de la Watney Cup es que la final no es en terreno neutral, se jugaba en el campo de uno de los finalistas. En la final, uno de los mejores Derby County de la historia no dio opción a los Best, Charlton o Stiles, que habían sido campeones de Europa dos años antes. El Derby ganaba la primera edición de la Watney Cup, un torneo que parecía que iba a tener éxito en el verano inglés.

Watney BeerLa segunda edición se recibió con ganas, volvía a aparecer un histórico como el Manchester United y el club que se le unía de First Division era el WBA. La segunda Watney Cup sirvió para introducir una novedad dentro del fútbol inglés, el portero no podía permanecer con el balón en las manos el tiempo que quisiera, como antes ocurría, ya que ralentizaba el juego, se perdía mucho tiempo y no entretenía a los espectadores. Aunque la gran novedad se introdujo en la primera edición de este campeonato, la que ganó el Derby County. Por primera vez en el fútbol inglés se utilizó la tanda penaltis como medio de desempate, anteriormente, si persistían las tablas tras la prórroga, o sin ella, se disputaba un nuevo encuentro. La Watney Cup sirvió de conejillo de indias de la tanda de penaltis, la cual había arrancado en otro torneo veraniego, el Carranza. La primera tanda de penaltis en la historia del fútbol inglés fue en las semifinales de la Watney Cup entre Manchester United y Hull City, en 1970. El primer jugador en marcar desde los once metros en una tanda de penaltis en Inglaterra, fue George Best. También el primero en errar desde la fatídica zona fue un jugador del Manchester United, Dennis Law, aunque los diablos rojos finalmente pasarían. Algo tan decisivo como la tanda de penaltis se había instaurado en Inglaterra. Cuatro años más tarde en el Mundial de Alemania llegó por primera vez a fases finales, aunque no se precisó de la lotería de los penaltis para desempatar.

El cuadro de honor de la extinta competición veraniega, siempre tendrá únicamente 4 ganadores: Derby County, Colchester, Bristol Rovers y Stoke City

Volviendo a esta segunda edición de la Watney Cup, la pronta eliminación del Manchester United ante el Halifax, aminoró el campeonato. También lo hizo la menor presencia de público en los estadios y de telespectadores, así como un menor promedio goleador. Aunque donde si hubo goles fue en la final entre Colchester y WBA, tras el 4-4, el Colchester se llevó el título en la tanda de penaltis. Gesta, pues este equipo jugaba en Fourth Division. La menor recaudación comenzaba a preocupar a los organizadores. Tercera edición de la Watney Cup, y la negativa del Manchester United a disputar el torneo, ya era una traba considerable. La plaza de los diablos rojos, la ocupó el Sheffield United, el cual llegó hasta la final. En la misma se enfrentó a un rival de menor entidad, el Bristol Rovers, pero tras el 0-0 en el tiempo reglamentario, el equipo de Third Division se alzó con el campeonato. En 1973 se intentó relanzar, a expensas del resultado, se vería si el campeonato continuaba o no. Como era previsible, el campeonato no alcanzó las cotas previstas, y el último título lo alzó el Stoke City, tras ganar al Hull en la gran final. Aquí terminó un breve torneo de cuatro años, que tendrá para siempre en su palmarés a Derby County, Colchester, Bristol Rovers y Stoke City.

Ahora la Watney Cup forma parte de los recuerdos de la generación futbolera inglesa de los setenta, un torneo desconocido en el resto del mundo, pero que gozó brevemente del interés del público inglés. Le faltó ese ‘extra’ para perdurar, magia que tiene la Copa de la Liga, o que sigue manteniendo el único campeonato veraniego con interés en Inglaterra, la Community Shield (Supercopa), que no termina de ser considerada oficial en el país anglosajón. La Watney Cup tiene ahora su sitio en las hemerotecas, junto a otros torneos ya descatalogados como la Copa Mitropa, Copa Latina o la histórica Recopa. Todo, con un olor a fútbol vintage y aroma retro que no podemos ignorar en rincones románticos como este…

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