Histórico
29 octubre 2013El Enganche

MLS: Los favoritos al título 2013

Por Sergio Gutiérrez (Analista de fútbol estadounidense y MLS)

Se acabó la temporada regular de la MLS. La música para el gran baile empieza a sonar y con ella arrancan unos Play Off por el título que llegan en una temporada sin un claro favorito al título en la que será, una vez más, una pelea en la que el fondo físico, la profundidad de plantilla y sobretodo el talento de los grandes jugadores protagonicen un fin de fiesta en la que solo uno puede terminar coronado como el rey del año. LA Galaxy busca reeditar por tercer año consecutivo un campeonato al que llega en peor momento que temporadas pasadas. New York Red Bulls con su primer título de la historia, conseguido al ganar la temporada regular, llega con la moral por las nubes para conseguir ser el gran dominador de los Estados Unidos. Pero hay más, muchos equipos tapados que buscan una corona de un fútbol en constante crecimiento al que un año más ha dejado atrás etiquetas preestablecidas por los fans que siguen viendo a la MLS como la liga del retiro de estrellas. Eso paso a un segundo plano, aquí hay competitividad, rivalidad, emoción y jugadores de futuro. Bienvenidos a los Play Off de la MLS.

New York Red Bulls: El equipo a batir. El mejor conjunto de la temporada regular contra pronóstico. El año dejaba un nuevo proyecto que nacía prácticamente desde cero y con la urgencia de nombrar como entrenador a Mike Petke, un joven asistente que sobrevivió de la limpia de personal, tras no poder contratar a ninguno de los candidatos al banquillo. Con el tiempo encima y la pretemporada casi a comenzar, las manos de un proyecto económicamente fuerte, pero que daba que hablar más fuera que dentro del campo, caían en la responsabilidad de un técnico novato. Con las primeras semanas se empezó a intuir que RBNY tenía línea-identidad que hasta el momento carecía. Actitud, orden y carácter. Condicionantes del míster desde el vestuario hasta las ruedas de prensa donde no dudó en criticar a los suyos de forma dura tanto en conjunto, como a jugadores con ‘etiqueta’ (Henry). El equipo se unió y supo resolver sus problemas hasta que convertirse en un equipo sólido, difícil de ganar y con un carácter especial que lo ha llevado a ser el mejor durante el año. Han contribuido jugadores recién llegados con experiencia MLS como Jamison Olave, Fabian Espindola o Jonny Steele y Eric Alexander quien ha dado una gran estabilidad al mediocampo. Arriba por supuesto la presencia de Thierry Henry es siempre una temeridad para cualquier rival pese a no estar atravesando una gran momento de forma. Mención especial a Tim Cahill. El australiano ha hecho una temporada redonda, por detrás de Henry, en banda o mediocampo, siempre ha rendido y es el mejor jugador del equipo para llevar a RBNY a lo más alto.

Portland 2013

Portland Timbers: Para los Timbers esta es su primera experiencia en los Play Off de la MLS en su historia. Todo gracias a un cambio de rumbo producido en invierno entregando el equipo a un tipo con un aura especial dentro de la formación futbolística del país: Caleb Porter. Un gurú, que puso patas arriba la franquicia para hacer de ella un reto personal al que llevar al éxito en su primera aventura como profesional. Como si para él nada hubiera cambiado, su adaptación al mundo profesional ha sido todo un éxito trasladando su filosofía universitaria hasta un equipo que había que construir desde prácticamente cero. Encontró en el canadiense Will Johnson un líder sobre el campo que fuera su mano derecha liderando al equipo con su carácter indomable y su presencia física los 90 minutos. Junto a él, el colombiano Diego Chara era el jugador de ida-vuelta mientras que el argentino Diego Valeri se convertía en mejor fichaje del año MLS al poner el ritmo, imaginación y pase de gol a una delantera con velocidad-sin posiciones fijas, como Darlington Nagbe y Ryan Johnson. A todo esto le sumamos una defensa muy sólida que a lo largo del año ha sabido suplir todas las bajas en su zona central, hasta 3 jugadores titulares lesionados de larga duración, para terminar siendo el equipo menos goleado en la segunda mitad de la temporada. Trabajo táctico descomunal y único equipo que ha ganado a todos los grandes favoritos al título durante el 2013. Clave es que Portland jugará todas las eliminatorias con el partido de vuelta en casa (excepto final si es contra New York) y aunque no asegure nada, sus partido en el JELD-WEN como local son toda una fiesta en un ambiente extraordinario que es envidiado y temido por el resto de equipos de la liga.

New York Red Bulls ha sido el mejor equipo de la Regular Seasons con un Tim Cahill comodín-clave y un Henry por debajo del nivel esperado. Jonhson, Valeri, Donovan y Zusi, los otros grandes estímulos estelares de estos Play-Off que arrancan el miércoles

Sporting Kansas 2013

Sporting Kansas City: Los de Misuri regresan a unos Play Off por tercer año consecutivo aunque esta vez sin la etiqueta de superfavoritos tras un año discreto para el potencial que la plantilla puede dar de si. Es cierto que han estado peleando hasta el último día por la Supporter Shields pero el equipo dirigido por Peter Vermes se mostró muy irregular, dejando escapar muchos puntos en su estadio. En el entorno de la franquicia celesta se espera que ese cambio de tendencia también se note en Play Off, ya que los dos últimos años se estrellaron de forma estrepitosa quedando eliminados cuando nadie lo esperaba. El bloque de Vermes no ha variado mucho, la continuidad de un proyecto que alcanza su cuarta temporada, y está asegurado al menos para otros cuatro años más, es todo un éxito pero su propio técnico sabe que las oportunidades de conseguir un título de MLS  están pasando por delante de sus ojos sin apenas pelear de forma clara por él. Nelsen bajo palos, con Besler y Collin en la defensa central y su gran estrella Graham Zusi al mando del ataque son los grandes nombres que se mantienen un año más. Las bajas de jugadores importantes han sido suplidas de gran manera como es el caso destacado del español Oriol Rosell en el mediocampo robando balones, desplegando un físico imponente y dando un equilibrio entre defensa y mediocampo clave. El mayor problema que tiene Sporting es su ataque. Jugadores como Teal Bunbury, CJ Sapong o Claudio Bieler son goleadores consumados, mientras que jóvenes como Sonny Saad o Dom Dwyer llegan pisando fuerte, pero todos ellos parecen estar en una sequía preocupante las últimas semanas que les lleva a ser muy irregulares, por lo que el destino del equipo celeste va a estar claramente en manos de que Vermes acierte con su elección y encuentre a su hombre gol.

Real Salt Kale 2013

Real Salt Lake: El año en el que el equipo de Utah debía descender su nivel tras cambiar obligatoriamente de plantilla por restricciones económicas, sencillamente ha sabido adaptarse a sus nuevas circunstancias. Tras desprenderse de 3 All Star, que ahora son aun mas claves en sus nuevos destinos (véase Olave y Espindola en NY y Johnson en Portland) Jason Kreis y Garth Lagerwey, entrenador y GM considerada la mejor pareja de la MLS, han vuelto hacer magia. Se apostó por jugadores que habían fracasado en la liga y que en Utah encontraron una segunda oportunidad, como es Joao Plata, y se ha dado paso a una generación de jóvenes jugadores que venían completando la plantilla y que han tomado su papel a la perfección como es el caso de Luis Gil, Chris Schuler o Carlos Salcedo. Pero lo mejor de ellos está en lo que se decidio que no podía abandonar el equipo. Cinco futbolistas que forman la columna vertebral del RSL y que son algo más que el corazón y el alma del equipo. Los Nick Rimando, Nat Borchers, Kyle Beckerman, Javier Morales y Alvaro Saborio han llevado al equipo a una de sus mejores temporadas, con solo un punto negro. La final de US Open Cup que perdieron en su propio estadio ha sido un golpe bajo que no hace más que agrandar la leyenda negra que tiene Real Salt Lake en los partidos importantes en su estadio donde nunca termina de imponerse. La “regeneración” ha sido satisfactoria solo queda quitarse de encima esa losa de equipo perdedor que les acompaña y rematar de una vez por todas con nuevo título que llevar a sus vitrinas tras cuatro años rozando el palo y que les ha impedido consagrarse como el mejor equipo del último lustro.

Sporting Kansas y Real Salt Lake, dos de los clubes que han crecido en los últimos años pero que no han sido capaces de romper la hegemonía de otros ‘clásicos’, parecen este año capaces de dar la sorpresa definitiva.

Galaxy 2013

LA Galaxy: El último doble campeón de la MLS llega como es habitual en él, sin deslumbrar en temporada regular pero dejando ocasionalmente momentos de grandeza para que nadie se olvide de que son candidato a todo. Además un equipo que tiene arriba a Robbie Keane y Landon Donovan no puede aspirar a menos que un título de liga. El equipo de Bruce Arena ha sido muy irregular, ha compaginado buenos momentos de juego, con muchas oportunidades para los más jóvenes que no han mantenido el nivel, pero que debe ser esencial para que el equipo crezca en el futuro sobre una muy buena base de talentos juveniles como la que cuenta el equipo californiano. La irregularidad los ha apartado de la pelea por la Supporter Shields desde casi el comienzo de temporada aunque en la última parte del año han remontado muchos puntos con los primeros puestos. Una cosa está clara, el Galaxy en casa se ha mostrado intratable, tan solo dos partidos perdidos al comienzo del año, y ahí radican buena parte de sus esperanzas. Sin apenas refuerzos de la temporada pasada, gran fichaje para la portería de Jaime Penedo y el gran rendimiento del “Homegrown” Gyasi Zardes en el equipo titular, quizás las distancias entre ellos y el resto de la liga se han acortado considerablemente. Jugadores que ya estaban en el equipo como Sarvas o sobretodo Omar Gonzalez en defensa son claves para dar una estabilidad al equipo que siempre le hace competir ante cualquier rival. Todos saben que llegado el Play Off, “el capitán América y el irlandés errante” no suelen fallar. El Galaxy busca su tercer campeonato consecutivo y la forma definitiva de asaltar de una vez el continente norteamericano.

Seattle Sounders 2013

Seattle Sounders: Con muchas dudas e incluso problemas internos, se plantan en la postemporada un equipo diseñado para ganar y levantar su primera MLS. Las inversiones realizadas a lo largo del año por sus propietarios han puesto por primera vez de forma seria a los Sounders como máximos aspirantes al triunfo final, pero el equipo no termina de funcionar. La temporada comenzó muy mal, muchos partidos perdidos y una buena parte de la atención se centraba en acoplar su gran goleador fichado a golpe de talonario, Obafemi Martins. Cuando el nigeriano empezó a dar rentabilidad junto a Eddie Johnson en el ataque, llegó la bomba. Clint Dempsey y su multimillonario fichaje debía ser la última piedra para que Seattle fuera de cabeza a por el título. La remontada desde los últimos puestos hasta la cabeza de la liga fue fantástica aunque el juego del equipo fuese pobre y las victorias llegasen en los momentos de inspiración de sus grandes estrellas. Hasta el último mes. Sigi Schmid ha perdido por completo la dirección del equipo, con cambios de sistema inhabituales para dar cabida a sus mejores jugadores, con el resultado de descompensar al equipo y perder solidez al completo. Esto sumado a que Eddie Johnson, su mejor jugador del año, quiere un nuevo contrato y parece dispuesto a pasar por encima de quien sea para conseguirlo, ha abierto una brecha con el técnico y compañeros que han conseguido que los Sounders vuelvan a ser el equipo vulnerable de siempre llegado los momentos importantes. Sigi debe reconducir la situación si quieren aspirar al título, el problema que ya no hay tiempo para el fallo.

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