Histórico
30 octubre 2011Ariel Judas

MLS: Semifinales de Conferencia

Luego de que New York Red Bulls y Colorado Rapids aseguraran un lugar en los play-offs como wild-cards, esta noche la Major League Soccer da comienzo oficial a las Semifinales de Conferencia, la recta final hacia el título de la temporada 2011. Una vez que la confusa etapa de reclasificación queda atrás resulta más sencillo analizar a las ocho franquicias de las que surgirá el campeón de este año. En el Oeste los dos emparejamientos tienen como protagonistas a Real Salt Lake vs. Seattle Sounders FC, y a New York Red Bulls ante Los Angeles Galaxy, el mejor equipo de la temporada regular. En el Este, el ganador de la Conferencia -Sporting Kansas City- se medirá frente a Colorado Rapids, y Philadelphia Union hará lo propio contra Houston Dynamo.

Real Salt Lake vs. Seattle Sounders FC: El campeón de la temporada 2009 y finalista de la Concahampions 2010-11 recibe esta noche en su casa del Rio Tinto Stadium al Sounders, el mayor fenómeno social de la MLS desde su llegada a esta categoría. En principio, hay que decir que existe una enorme paridad entre ambos equipos. No hay diferencias destacadas entre uno y otro oponente. Uno ha estado a punto de un título continental, y el otro ganó por tercera vez consecutiva la Lamar Hunt U.S. Open Cup. Seattle fue el conjunto que rompió este año la racha de 29 victorias como local del RSL, mientras que hace pocas semanas los de Utah se impusieron a los verde esmeralda en el CenturyLink Field. Jamison Olave, Javier Morales y Kyle Beckerman serán los hombres a seguir en los locales. Seattle se puede resentir por la casi segura baja del extremo Mauro Rosales, pero tiene en los pies y la cabeza del atacante colombiano Fredy Montero -una de las joyas del torneo- una auténtica bomba atómica. La revancha se jugará el próximo miércoles, y el vencedor de la serie tendrá que jugar la Final de la Conferencia Oeste ante el ganador del doble duelo entre New York Red Bulls y Los Angeles Galaxy.

New York Red Bulls vs. Los Angeles Galaxy: La final soñada por la maquinaria de marketing de la Major League Soccer se adelanta un par de semanas para quedar convertida en el capítulo inicial de la liguilla final. Todo por culpa de la mala campaña de los de Hans Backe en la temporada regular. NYRB fue el último en conseguir una plaza en los play-offs, el Galaxy fue el primero en comprar una parcela en la postemporada. Así de grandes han sido las diferencias entre ambos hasta ahora. Pero en una definición como la que tiene este campeonato, poco importa lo hecho en las 34 jornadas iniciales a esta altura del partido. Las dos plantillas más caras de la liga comienzan su serie este domingo en Harrison, New Jersey, donde no se descarta la presencia de la nieve -algo que podría beneficiar en parte a los locales-. No hay que esperar un planteo muy ofensivo de ninguno de los dos equipos en principio. Existe mucho recelo, mucho temor del rival. Los californianos prometen contar como titulares a Landon Donovan, Robbie Keane y David Beckham (¿Último partido de Becks en New York?), tres jugadores que deberían ser decisivos en este tipo de instancia para los de Bruce Arena. Rafa Márquez y Thierry Henry cargan con ese peso en Red Bulls, que no contará con el expulsado Jan Gunnar Solli, y en el que probablemente sea baja Dax McCarthy. Si tiene minutos, atención a lo que pueda producir Juan Agudelo; gol, talento y velocidad. La revancha tendrá lugar el próximo jueves en el Home Depot Center.

Philadelphia Union vs. Houston Dynamo: ¿Será el Union el equivalente al Sounders en la Costa Este? Pueder serlo. En su segundo año de existencia consigue una cómoda clasificación a la postemporada, y ya cuenta con una sólida base de aficionados. Además tiene un técnico llamado a estar entre los clásicos de la liga en poco tiempo, Piotr Nowak, y un grupo de jugadores de calidad donde destacan Faryd Mondragón, Sébastien Le Toux y Veljko Paunovic. En contra de Philadelphia se puede abrir un signo de interrogación; jamás ha jugado un partido de play-off y eso puede pasarle factura. Como dato positivo, el Union jamás ha perdido en sus cuatro enfrentamientos ante Houston (suma dos victorias y dos empates hasta ahora). El Dynamo es un equipo que no brilla demasiado, pero que es más duro de lo que generalmente todo el mundo supone. Parece haber dejado hace rato la política de contratación de figuras mediáticas y se basa en la solidez del entrenador Domminic Kinnear y un plantel rendidor. Brad Davis y Carlo Costly, los dos grandes nombres que presenta el Orange Crush. El partido de ida se juega mañana en el PPL Park de Philadelphia, y la revancha tendrá lugar en el Robertson Stadium el próximo jueves. El vencedor de esta Semifinal tendrá que jugar frente al que salga victorioso del emparejamiento entre Colorado Rapids y Sporting Kansas City, por la Final de la Conferencia Este.

Colorado Rapids vs. Sporting Kansas City: Tras eliminar en la serie previa a Columbus Crew, Colorado está preparado para dar una despedida más o menos digna a Gary Smith, el técnico con el que el año pasado consiguió la liga, y que seguramente dejará su cargo para mudarse a Europa. El vigente campeón llega tocado; Jamie Smith y Pablo Mastroeni están lesionados, y la mitad de campo en el equipo escarlata parece desnuda por momentos. Arriba, algo más de lo mismo debido a la baja de Conor Casey. Todo depende de Jeff Larentowicz, Omar Cummings y Sanna Nyassi. Enfrente de los Rapids estará el sorprendente ganador de la Conferencia Este, Sporting Kansas City, que ha hecho una segunda ronda absolutamente espectacular. Pocos equipos más plurinacionales en todo el planeta (SKC cuenta con futbolistas de 16 países diferentes), los ex Wizards -entrenados por Peter Vermes- se han hecho fuertes gracias a los goles de Omar Bravo y Key Kamara y a la solidez del veterano defensa brasileño Júlio César (sí, el ex Real Madrid, Milan, Olympiacos, y un gran etcétera). El primer compromiso se jugará el domingo en el  Dick’s Sporting Goods Park de las afueras de Denver, mientras que el pase a la final del Este será definido el miércoles en el Livestrong Sporting Park, de Kansas City.

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