Histórico
28 julio 2011Santi Retortillo

Europa League: Stoke City, bautismo del Britannia

El Victoria Ground se vistió de gala para recibir al Manchester United de Bobby Charlton o George Best en el segundo replay de la Tercera Ronda de la Copa de la Liga. Gordon Banks defendía la portería del Stoke en un partido que comenzó con un gol de Best que parecía decantar la eliminatoria para los favoritos. Ya en la segunda parte, el técnico de los Potters se fue al ataque y en tres minutos dieron la vuelta al marcador. Anotaciones de Peter Dobing y John Richie de cabeza. Esa victoria supuso un espaldarazo importantísimo para los éxitos futuros.

Se alcanzó la final ante el Chelsea. En un Wembley con 97.852 espectadores, el Stoke se puso en ventaja a los pocos minutos de juego gracias a una diana de Conroy. El Chelsea, que venía de ganar el año anterior la Recopa al Real Madrid, empató por medio de Osgood (autor de dos de los tres goles en aquella final europea) y parecía que la lógica se iba a imponer. El Stoke era un club sin títulos, pero sacó la casta y Eastham convirtió el definitivo 2-1. Aquella Copa de la Liga de 1972 es el único título del club en su historia.

El Stoke City era un club de la mitad baja de la First Division (como se le conocía antes a la actual Premier League), pero tras un gran año copero, siendo también cuarto en la FA Cup, se ganaron el derecho a debutar en Europa. El Victoria Ground se vistió de gala para recibir al Kaiserslautern. Se consiguió la victoria por 3-1, por lo que los ánimos de los rojiblancos eran enormes para devolver la visita en tierras alemanas. La falta de experiencia británica provocó un abultado 4-0 en la vuelta. Fue una despedida a las primeras de cambio.

El segundo episodio europeo se vivió tras una magnífica temporada 1973/74, en la que el Stoke City fue quinto en la tabla. De esa forma se ganaron el derecho a disputar la Copa de la UEFA. De nuevo el bombo fue esquivo con los intereses de los ingleses al tener que enfrentarse al Ajax de Amsterdam. Delante iban a tener al, por aquel entonces, tres veces campeón de la Copa de Europa (1971, 1972 y 1973) que ya no contaban con Johan Cruyff. Eso sí, en los ajacied jugaban Krol o Rep entre otros. El partido de ida debía disputarse en Inglaterra, una empresa harto complicada para el Stoke.

Afrontaron la eliminatoria con la modestia que debían al ser un conjunto infinitamente inferior y tener únicamente dos partidos de experiencia en el Viejo Continente. A los 38 minutos se vivió el 0-1 con un disparo lejano de Krol que batió a Farmer. El partido estaba relativamente controlado por los holandeses, pero el Stoke se fue al ataque para deleite de la grada del Victoria Ground, que pudo festejar el empate a los 76 minutos gracias a un tanto de Denis Smith que concluyó una jugada fabricada por Mike Pejic y Greenhoff. Dos semanas después se visitó Amsterdam y se encontraron con un Ajax defensivo que aguantó la portería a cero y los tres veces campeones de Europa pasaron a la siguiente ronda por diferencia de goles.

Dos participaciones en Europa, dos derrotas a las primeras de cambio, pero ambas eliminatorias (ante rivales superiores) se saldaron sin que los vecinos de Stoke-on-Trent viesen a los suyos derrotados. Hoy el rival es otro clásico de las competiciones continentales como el Hajduk Split. Habrá cambio de escenario para los más viejos de la ciudad, pero lo importante es que el sabor europeo vuelve tras 37 años de ausencia. Aunque para algunos quizás nunca debería volver el fútbol por estos lares, como aseguro Arsène Wenger al decir que el juego del Stoke “se parece más al rugby”. El pique entre el técnico alsaciano y los Potters viene desde la lesión que sufrió Ramsey tras una brutal entrada de Shawcross.

Con el deporte más viril del mundo como telón de fondo (para Wenger) o no (para el resto), Rory Delap seguirá sacando de banda como si buscase a la melé dentro del área y Jermaine Pennant seguirá centrando con la misma precisión con la que se golpea a palos. El Stoke City se ganó su derecho a disputar la Europa League como subcampeón de la FA Cup tras caer frente al Manchester City. Parten como favoritos por el campeonato que disputan, pero los croatas juegan la baza del bautismo del Britannia Stadium en una noche de fútbol (19:45, hora local) que se esperaba desde hace más de tres décadas. El Stoke salta al campo y el Britannia se viste de gala para su estreno.

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