Histórico
6 abril 2011Francisco Ortí

Creciendo con Smalling

La realidad de Chris Smalling ha cambiado radicalmente a velocidad de vértigo. El despertador marcaba el inicio del día cada mañana a las 8.30. Ducha rápida y partía al instituto para completar el último curso, con vistas a matricularse en la universidad de Loughborough donde aspiraba a estudiar empresariales. Cuando escapaba de los libros trabajaba a media jornada en un hotel, y dos veces por semana entrenaba con su equipo de fútbol, el Maidstone United. Los fines de semana disputaba un partido y, ocasionalmente, jugaba otro entre semana.

Esa era la vida de Chris Smalling tres años atrás. Ahora todo es diferente. Es su horizonte ya no está ser aceptado por la universidad de Loughborough sino levantar la FA Cup, la Premier League o la Copa de Europa. Ya no juega en el modestísimo Maidstone United, sino que milita en el todopoderoso Manchester United, con quien este miércoles disputará -probablemente como titular- el partido de ida de los cuartos de final de la Champions League contra el Chelsea en Stamford Bridge.

El punto de inflexión en la vida de Smalling tuvo lugar durante mayo del 2008, cuando se encontraba representando a las escuelas de su condado en la selección inglesa escolar sub’18 (England Schoolboy internacional squad). “Durante esa concentración escuché que varios equipos me estaban siguiendo”, explica el central. Así era. Varios equipos habían escuchado hablar de este prometedor defensa de Kent. El Middlesbrough fue el más rápido, le ofreció una prueba de una semana y llegó a firmarle un contrato, pero Smalling se echó atrás y acabó firmando por el Fulham para poder estar más cerca de su familia.

La llegada a Craven Cottage supuso un paso definitivo en la carrera de Smalling. Dejaba de ser un amateur con aspiraciones a entrar en la universidad para convertirse en un proyecto de futbolista profesional. Su primera temporada en el Fulham la vivió en el equipo de desarrollo, pero viendo su progresión Billy McKinlay, director de la escuela del club, le recomendó a Roy Hodgson que le abriera las puertas del primer equipo. Le hizo caso y en la última jornada de esa temporada le hizo debutar en Premier League.

La temporada 2009-2010 la comenzó como jugador de la primera plantilla del Fulham y con la mirada de los grandes clubes depositadas en él. El Arsenal y el Manchester United estaban interesados en contratarle, pero los Red Devils se movieron con soltura. Smalling jugó su primer partido como titular en Premier League el 28 de diciembre de 2009. Un mes después, el Manchester United ya había cerrado su fichaje. “Fue un shock para mí enterarme de que me quería el Manchester United, pero también una gran sorpresa“, reconoce el central.

Cuando cerró su fichaje con los Red Devils Sir Alex Ferguson le advirtió de que disputaría los partidos de pretemporada con el primer equipo, pero apenas dispondría de oportunidades durante la temporada. Sin embargo, la evolución de Smalling ha sido tan rápida que ha sorprendido al propio técnico escocés: “Lo fichamos como un jugador para el futuro, pero ha progresado más rápido de lo que esperábamos. Disfruta defendiendo, lo que es muy importante, y estamos encantados con su desempeño hasta el momento“.

Las lesiones de Vidic y, sobre todo, la de Ferdinand le abrieron las puertas de la titularidad, pero partido tras partido Smalling se gana su continuidad. “Mi confianza está aumentando con cada partido. Me siento como en casa en la defensa del United“, relata Smalling, quien está mostrándose inexpugnable por alto. Tras unos primeros encuentros en los que se mostró inseguro ha sabido crecer para rendir al nivel esperado por un central del Manchester United y este miércoles tendrá su gran examen. El chico que hace tres años jugaba en el Maidstone United disputará esta noche los cuartos de final de la Champions League. Y él sólo piensa en “seguir creciendo“.

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