Histórico
29 marzo 2010Ariel Judas

Comienza la MLS 2010 (Conferencia Oeste)

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Tras haber hecho nuestro desembarco en el Este, toca el turno de adentrarnos en la realidad de la Conferencia este de la Major League Soccer. El territorio donde habita el actual campeón del certamen. Donde encontramos a tres de los mejores entrenadores de América del Norte -Sigi Schmid, Frank Yallop y Bruce Arena-. Y donde existe una alta cuota de talento, encarnada en nombres como los de Landon Donovan, Sacha Kljestan, Freddie Ljungberg y Brian Ching.

El Real Salt Lake -un equipo que comenzó a competir en 2005 en la Major League Soccer, y que mantiene un difuso vínculo con el Real Madrid- fue, contra el pronóstico inicial de prácticamente todo el mundo, el ganador de la liga del año pasado. Luego de una temporada regular más que regular, el equipo del estado de Utah llegó de una manera bastante casual a los play-offs. Una vez instalada en esa instancia, la franquicia fue sorteando obstáculos de menor o mayor dificultad dentro de las finales del Este (como el Columbus Crew y el Chicago Fire) hasta llegar al partido ante L.A. Galaxy, en el que en una dramática definición por penales se quedó con la MLS Cup.

¿Qué tiene el Real Salt Lake para haber volteado a algunos de los grandes de esta competición? En primer lugar, muchísimo orden táctico, mérito absoluto del entrenador Jason Kreis. Luego, el equipo cuenta con una plantilla muy equilibrada. Ese balance está prácticamente intacto. De hecho, solo dos jugadores han dejado la franquicia luego de celebrar el título: el veterano volante Clint Mathis ha regresado a Los Angeles, mientras que el atacante Yura Movsisyan decidió probar suerte en Europa.

Tenemos ante nosotros a un grupo de jugadores en el que no encontraremos a ninguna estrella. Pero sí a varios futbolistas de esos que, si fueran puestos en el mercado, serían pretendidos por prácticamente todos los conjuntos que participan de esta liga. En el centro del campo, el motor del Real Salt Lake se llama Kyle Beckerman (uno de los personajes más carismáticos de todo el torneo). En el ataque, hay dos piezas clave: Robbie Findley y el argentino Fabián Espíndola. En el fondo hay dos baluartes: el portero Nick Rimando (uno de los héroes de la final) y el central colombiano Jamison Olave (que sonó -y mucho- como refuerzo para River Plate en el pasado verano austral). La única incorporación de relevancia que ha hecho el campeón es la del delantero costarricense Álvaro Saborio, quien llega desde el Bristol City de Inglaterra.

El Los Angeles Galaxy -por méritos deportivos y por el glamour que envuelve a la franquicia californiana en los últimos años- es seguramente el equipo de la MLS más conocido a nivel internacional fuera de las fronteras de Estados Unidos y Canadá. David Beckham ha tenido una gran responsabilidad para que eso ocurriera, sin dudas (recomiendo la lectura del libro “The Beckham Experiment”, del periodista Grant Wahl). Pero el equipo es bastante más que el cuadro de Becks. De hecho, lo justo sería hablar del Galaxy como el equipo de Landon Donovan. El capitán de la selección estadounidense ha regresado a la MLS para seguir agrandando su marca dentro del campeonato. El delantero es el jugador más determinante de la liga desde hace varios años, y hasta el momento en el que Bob Bradley lo llame para concentrar con el equipo nacional seguramente mantendrá ese standard de calidad. Lo que pase durante el Mundial y la apertura del mercado de verano es una auténtica incógnita. Donovan ha dejado una inmejorable impresión en su breve paso por el Everton, y desde la Premier League y desde otros campeonatos europeos muy probablemente vuelvan a llegar ofertas por el fichaje del atacante.

Sin Landon Donovan y sin David Beckham -dejamos su participación de la MLS 2010 en suspenso de momento- Los Angeles Galaxy puede llegar a ser un equipo bastante vulgar dentro del campeonato. Salvo en la línea defensiva -donde sobresale el portero Donovan Ricketts-, en el resto del terreno de juego la franquicia daría demasiada ventaja. Y se haría necesaria la contratación de un par de refuerzos importantes a mitad de temporada para mantener esperanzas de llegar nuevamente a los play-offs. La potencial transferencia del californiano y una eventual rescisión de contrato en el caso del inglés le daría al equipo entrenado por Bruce Arena la capacidad de fichar a dos figuras importantes. Tal como ocurre en el caso del NYRB, los nombres de moda en L.A. son los de Raúl y Thierry Henry.

El Chivas USA -con un presupuesto menos boyante- tiene una filosofía de vida completamente diferente a la de su vecino. Si el Galaxy es un equipo que es o pretende ser lujoso, casi un reflejo hollywoodense en la Major League Soccer, la versión californiana del Rebaño Sagrado encuentra su base de aficionados en los inmigrantes mexicanos y latinoamericanos en general. Con uno de los presupuestos más bajos de la liga, la franquicia ha visto partir a su ya ex entrenador Preki, al volante brasileño Paulo Nagamura (quien fichó por el Tigres de la primera división azteca), a dos titulares en la defensa como Shavar Thomas y Carey Talley, y al goleador Eduardo Lillingston. El nuevo cuerpo técnico de Chivas USA está encabezado por Martin Vasquez, ex ayudante de campo de Juergen Klinsmann en el Bayern Munich. Y entre las nuevas caras del equipo encontramos al volante salvadoreño Osael Ramírez y al defensa Michael Umaña, de Costa Rica. Los pilares Goats en esta temporada 2010 serán, sin dudas, los internacionales estadounidenses Jonathan Bornstein y Sacha Kljestan (durante el Mundial el equipo notará seguramente sus ausencias) y la delantera cubano-mexicana conformada por Maykel Galindo y Jesús Padilla.

El Houston Dynamo -campeón de las temporadas 2006 y 2007- también parece estar en un proceso de regeneración. Su jugador designado, el mexicano Luis Ángel Landín, ha sido un auténtico fiasco desde su llegada a mitad del año pasado. La bajísima performance del ex delantero del Cruz Azul, el Morelia y el Pachuca se nota más si en el equipo ya no están Stuart Holden (ahora en el Bolton de Inglaterra) y Ricardo Clark (nuevo jugador del Eintracht Frankfurt). Nunca es bueno descartar de antemano a un equipo competitivo como siempre ha sido el Dynamo, pero el entrenador Dominic Kinnear tiene que tener un buen plan a mano si no quiere sufrir desde temprano en esta liga.

Pese a las bajas registradas, la línea de volantes puede llegar a ser el factor clave de un buen desempeño del Orange Crush en la MLS 2010. Fundamentales serán los aportes de Brad Davis, Geoff Cameron y Lovel Palmer, un internacional de Jamaica que acaba de llegar al equipo y que ha dejado muy buenas sensaciones en la pretemporada. Y, si Landín sigue sin aparecer, todo lo que pueda hacer Brian Ching en la fase ofensiva será agradecido.

El rival regional del Dynamo dentro del estado de Texas es el FC Dallas. El hombre a seguir en los Toros es el veterano delantero Jeff Cunningham, que viene de hacer una excelente liga en 2009, en la que marcó 17 goles. Los 33 años del atacante representan un riesgo que el entrenador Schellas Hyndman ha decidido tomar, pero no ha ocurrido lo mismo en los casos del portero Darío Sala, el lateral Pablo Ricchetti y el volante Dave van den Bergh. Los colombianos David Ferreira y Jair Benítez (delantero y defensa, respectivamente), la solidez táctica de Heath Pearce, más el talento creativo del enganche Dax McCarthy tendrán mucho que decir en una temporada que se presenta como complicada en el análisis previo para la franquicia de Dallas.

Otra vez en el estado de California, el entrenador canadiense Frank Yallop es la máxima figura del San Jose Earthquakes, un equipo que desde su reaparición en la MLS tres temporadas atrás no ha conseguido recuperar el nivel de competitividad de antaño. Eduardo en el ataque y Bobby Convey en el departamento creativo son dos de las grandes esperanzas del management de The Boys in Blue para intentar resucitar a una franquicia que ha cometido el pecado de reservarse en el congelador durante un par de temporadas, y a la que el deshielo le está costando mucho más de lo que esperaba.

En el Colorado Rapids las esperanzas de una buena temporada van a pasar por lo que puedan hacer en ataque Conor Casey (quien podría estar en Sudáfrica 2010) y el jamaicano Omar Cummings. El entrenador inglés Gary Smith cuenta con una de las mejores defensas de todo el certamen, que se ha hecho aún más sólida con la llegada del portero Matt Pickens a mitad de la MLS 2009. Si los volantes Pablo Mastroeni, Jamie Smith, Colin Clark y Jeff Larentowicz se recuperan rápidamente de las operaciones que han tenido durante la pretemporada, el equipo de las Rocky Mountains puede ilusionarse con llegar nuevamente a la postemporada.

Nuestra última escala en la Conferencia Oeste nos lleva a la ciudad de Seattle, donde reside el Sounders, uno de los equipos más excitantes de la Major League Soccer. Pese a ser la franquicia en expansión del año pasado, el equipo entrenado por el alemán Sigi Schmid alcanzó los play-offs en su temporada de debut.

El equipo azul-esmeralda cuenta con un portero con una enorme experiencia europea como Kasey Keller, que ha resultado un elemento fundamental en la temporada inicial del equipo de la ciudad donde nació el grunge. Pese a que no ha marcado demasiados goles, el aporte de Freddie Ljungberg ha sido igual de importante. El ex internacional sueco es un jugador diferente en el universo del fútbol norteamericano. Aquí el modelo de Calvin Klein juega -en gran parte- de creador y asistente. Sirviendo balones al colombiano Fredy Montero, una de las estrellas goleadoras de la liga, que podría estar perfectamente jugando en Europa. Justo después del Mundial la capacidad ofensiva del Sounders crecerá seguramente con la llegada del internacional suizo Blaise Nkufo, actualmente en el Twente de la primera división holandesa. Otra de las incorporaciones -esta sí de efecto inmediato- que hay que seguir de cerca es la del volante Brad Evans, que anoche fue un factor determinante en el triunfo de Seattle sobre el Philadelphia Union, en el partido inaugural  del campeonato 2010.

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