Histórico
25 marzo 2010Ariel Judas

Comienza la MLS 2010 (Conferencia Este)

mls-1Pocos días después de que las autoridades del torneo y el sindicato de futbolistas llegaran a un acuerdo para evitar el paro de jugadores que amenazaba con postergar el inicio del campeonato, la Major League Soccer dará el puntapié inicial a su decimoquinta temporada esta noche en el Qwest Field de la ciudad de Seattle.

La MLS se hace mayor, sumando equipos a su competición y expandiendo su radio de alcance a ciudades de Estados Unidos y Canadá ávidas de fútbol de la máxima categoría en estas latitudes. Philadelphia debuta este año. Portland y Vancouver lo harán en 2011. Probablemente Montreal y Miami tengan su oportunidad en 2012. Menospreciado años atrás al ser calificado como la Mickey Mouse League, hoy estamos en presencia de un torneo que, por infraestructuras y por el dinero que a su alrededor se mueve, se asemeja cada vez más a los campeonatos europeos. Pasaporte en mano, jet lag superado, los invito a desembarcar en la Major League Soccer 2010. Comenzamos la recorrida por la virtual primera división de América del Norte haciendo pie en su Conferencia Este.

El dinamismo de estructuras y los interrogantes están servidos en este inicio de temporada por la Conferencia Este. Una nueva franquicia, dos flamantes estadios y cambios en los banquillos de algunos de los principales equipos de la zona son algunos de los ingredientes a los que habría que prestar atención en estas primeras semanas de competición. La Costa Este es el hogar de dos de los históricos de la Major League Soccer: los conjuntos de D.C. United y Chicago Fire.

Los capitalinos encarnan uno de los grandes signos de pregunta del campeonato. No solo de cara a esta temporada 2010, sino en el mediano y largo plazo. Los Black and Red no consiguen inversores o el apoyo gubernamental para construir un estadio propio y comienzan a estar en desventaja con respecto a otros competidores regionales y en falta con la liga, que pretende contar con escenarios que no dependan de los calendarios de la MLB o la NFL.

El United comienza el año con Curt Onalfo (ex Kansas City Wizards) como entrenador, en reemplazo de Tom Soehn, y con una plantilla no demasiado diferente a la que disputó el torneo del año pasado. El equipo aún depende demasiado de lo que pueda hacer el veterano delantero boliviano Jaime Moreno quien, por lo visto en la pretemporada, puede encontrar en el australiano Danny Allsopp -una de las nuevas caras en el RFK Stadium- el socio que buscó durante casi toda la liga pasada. Las otras dos adquisiciones son el internacional salvadoreño Christian Castillo y el mediocentro costarricense Kurt Morsink. El símbolo de esta franquicia es Clyde Simms, un volante de contención que fue parte del once inicial de los 28 partidos que el equipo jugó en la temporada regular de la Major League Soccer en 2009. Y, auque ya visto bastantes minutos el año pasado y no puede ser calificado propiamente como un rookie, hay que estar atentos a la progresión del atacante Chris Pontius.

Hace unos meses el Chicago Fire disputó la final de la Conferencia Este frente al Real Salt Lake, que finalmente sería el ganador de la MLS Cup del año pasado. El plantel de los Men in Red ha variado bastante desde ese entonces. Cuauhtémoc Blanco se ha sumado a los Tiburones Rojos de Veracruz. Chris Rolfe, uno de sus compañeros en el ataque del equipo de la Ciudad de los Vientos, también se ha marchado. Y lo mismo ha sucedido con los defensores Brando Prideaux y Gonzalo Segares. La baja más importante, sin embargo, es seguramente la del portero Jon Busch, uno de los mejores de todo el campeonato, de quien la franquicia se ha desprendido hace apenas unas horas para poder efectuar algunos fichajes de último momento.

El Fire no ha renovado el contrato del entrenador Denis Hamlett y ha optado por dar una oportunidad al mexicano Carlos de los Cobos, quien viene de hacer una excelente campaña en Centroamérica como seleccionador de El Salvador. El head coach tendrá la responsabilidad de hacer funcionar a un equipo que cuenta con algunos futbolistas de probada categoría, como el experimentado goleador Brian McBride o el volante guatemalteco Marco Pappa,Justin Mapp pero que presenta también algunos elementos como o el holandés Collins John, que recientemente no han estado a la altura de su capacidad.

El New York Red Bulls es la franquicia que más ha revolucionado el panorama del Este desde la finalización de la temporada 2009. Desde Austria, la empresa propietaria del equipo ha ratificado su interés en el campeonato norteamericano y -además de haber inaugurado hace menos de una semana el que debe ser el mejor estadio de fútbol específicamente diseñado para la práctica del fútbol de los Estados Unidos- los de la bebida energética han desembolsado el dinero suficiente como para fichar a un entrenador reputado (el sueco Hans Backe, que ganó la liga danesa en cuatro ocasiones al mando de los equipos de FC Copenhagen y Aalborg BK), y a algunos refuerzos que han levantado el nivel del RBNY, como el volante estonio Joel Lindpere y el central Roy Miller, de Costa Rica.

Como pocos otros participantes de la MLS, este cuadro cuenta con una interesante cuota de talento africano: el portero  Bouna Coundoul de Senegal, el enganche Macoumba Kandji -del mismo país-, y el atacante ghanés Ibrahim Salou. Además, el equipo se ha movido muy bien en el draft y se ha quedado con algunas de las mejores promesas del soccer universitario, como Austin da Luz (un volante por izquierda muy interesante).

La figura consular del Red Bulls es Juan Pablo Ángel, un muy buen delantero que -con un equipo más sólido del que ha tenido hasta el presente- puede llegar a ser más determinante de lo que ha sido hasta ahora en la liga. La guinda del postre para todo futbolero que se precie de tal en el área tri-estatal la pondría la llegada a mitad de temporada de alguno de los dos nombres que los seguidores mencionan en voz baja para no ahuyentar a la ilusión que se ha generado. El equipo de New York y Los Angeles Galaxy -en su caso, dependiendo de cuál sea el futuro profesional de David Beckham- tienen en carpeta a dos veteranos con mucho caché, como son Raúl y Thierry Henry.

Si alguien personifica la visión del fútbol utilitario en esta parte del mundo, ese es Predrag Radosavljevic -para todos, Preki-, nuevo entrenador del Toronto FC, el único equipo representante de Canadá en el aún joven campeonato. El serbio-americano, luego de haber hecho cosas bastante meritorias con un bajo presupuesto en Chivas USA, ha convencido a los propietarios de The Reds para que le permitan tomar las riendas en el BMO Field, en reemplazo de Chris Cummins.

El principal problema de la franquicia en las últimas temporadas ha sido su poca consistencia defensiva, algo que Preki seguramente terminará por solucionar en poco tiempo. Toronto tiene dos futbolistas muy destacables, como Julian de Guzman -un pasador de nivel- y el delantero Dwayne De Rosario, quien ya sabe lo que es ganar un título de liga tras haber pasado por las filas del bicampeón Houston Dynamo.

El Columbus Crew, campeón de la MLS Cup en 2008, es un equipo que da la sensación de estar en pleno proceso de reformas. ¿Podrá llegar nuevamente a la postemporada este año en base a la producción del veterano Guillermo Barros Schelotto? El Mellizo, próximo a cumplir 37 años, ha asistido o ha convertido prácticamente la mitad de los goles que su equipo ha marcado en las últimas dos temporadas y es una pieza esencial para el funcionamiento del equipo del estado de Ohio. El entrenador Robert Warzycha sabe que el argentino podría abandonar el equipo a mitad de temporada si finalmente Boca Juniors decide confiarle el primer equipo xeneize, por lo que la principal preocupación del polaco es la de crear sistemas de juego que no sean dependientes del visceral atacante.

Chad Marshall y el capitán Frankie Hejduk (pese al visible bajón de la pasada temporada) son los dueños de la defensa; en la creación de juego encontramos a un interesante Robbie Rogers; mientras que en el ataque será vital el aporte del colombiano Sergio Herrera y de Steven Lenhart. Esas serán las principales bazas de los Constructores durante la temporada 2010.

En este análisis previo, el Kansas City Wizards aparece como una de las franquicias más débiles de la Conferencia Este. El entrenador Peter Vermes tendrá mucho trabajo para conseguir que su equipo no finalice con uno de los peores récords de la MLS en 2010. Buena parte de sus esperanzas estarán puestas seguramente en lo que puedan hacer dos irregulares delanteros como Josh Wolff y Davy Arnaud. El buen estado de forma de jugadores como el defensa Jimmy Conrad, el volante Santiago Hirsig y el portero Jimmy Nielsen también serán vitales para que los Brujos tengan una temporada aceptable.

El escocés Steve Nicol -con muchos años de experiencia en la MLS- ha hecho del New England Revolution uno de los mejores equipos del torneo en los últimos años. Tanto, que los Revs han quedado subcampeones en dos oportunidades recientemente. Pero las lesiones y la veteranía de algunos de sus integrantes han obligado al cuadro del estado de Massachussets a iniciar su plan renove. De los que aún siguen en el equipo, el portero Matt Reis y el delantero Taylor Twellman se perderán varios partidos del inicio de temporada por estar en proceso de recuperación de sendas operaciones quirúrgicas. El volante Shalrie Joseph -un buen jugador- tendrá la responsabilidad de ser el conductor de un equipo que tiene que comenzar a dar responsabilidad a futbolistas jóvenes, como el centrocampista senegalés Joseph Niouky, o los defensas Kevin Alston o Darrius Barnes.

El equipo debutante -o franquicia en expansión, como se la llama aquí- en la liga de este año es el Philadelphia Union. El entrenador de la primera temporada de los Zolos en la liga es Piotr Nowak, hasta ahora ayudante de campo de Bob Bradley en la selección estadounidense. El representante de la Ciudad del Amor Fraternal tiene un marcado acento latino entre sus filas.Allí están el delantero venezolano Alejandro Moreno -campeón con el Columbus Crew en 2008-, los volantes brasileños Fred (ex D.C. United) y Stefani Miglioranzi (ex L.A. Galaxy), el defensa tico Dave Myrie, el centrocampista colombiano Roger Torres (cedido por el América de Cali), y el mexicano-estadounidense Michael Orozco (un defensor que llega a préstamo desde el San Luis de la primera división azteca).

El Union debuta esta noche de manera absoluta en la Major League Soccer en el marco de la jornada de First Kick, el partido de apertura de la temporada frente a Seattle Sounders de Freddie Ljungberg.

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