Histórico
21 marzo 2009Ariel Judas

Vuelve la MLS, un amor de primavera

fredy-montero

Llega el buen tiempo al Hemisferio Norte, las tardes más cálidas y el olor a hierba recién cortada, siempre que el campo no sea sintético, claro. Vuelven las alergias, el llamado de las hormonas, y las tardes de calor. Ya están aquí las cervezas bien frías, los planes de vacaciones y la Major League Soccer, una competición cada vez más importante en el ámbito del continente americano.

Quince ciudades de Canadá y Estados Unidos ya están en clima de competición en el inicio de la temporada 2009 de la MLS, uno de los torneos de mayor crecimiento en el mundo.

La fase previa a este minuto cero de la campaña 2009 ha estado marcada por dos noticias que desde fuera del territorio MLS pueden ser consideradas como desfavorables, o que al menos han dejado tocada la imagen de la liga en el resto del mundo.

La primera es ampliamente conocida y ha sido protagonizada por David Beckham, quien ha forzado a la franquicia propietaria de su ficha, el L.A. Galaxy, a prorrogar su cesión al AC Milan hasta el final de la Serie A en Italia, rompiendo de esta manera los planes iniciales del equipo californiano, que pretendía prestar al volante inglés por algo más de tres meses, y ha tenido que conformarse con perder a la máxima estrella mediática de la MLS por -al menos- medio campeonato.

La segunda ha causado un profundo impacto en el mundo del fútbol de los Estados Unidos y en el seno de los responsables de la liga, aunque ha sido prácticamente ignorada en el resto del planeta futbolístico. Los protagonistas en este caso han sido el FC Barcelona y el empresario boliviano Marcelo Claure, quienes de una manera bastante rimbombante habían anunciado hace unos meses la unión para intentar conseguir una franquicia de la MLS en la ciudad de Miami, pero que hace dos semanas tuvieron que admitir que no podían (o ya no querían) seguir adelante con el proyecto.

Creo que tanto el Galaxy como la liga han pecado de ingenuos.

La franquicia de la ciudad de Los Angeles ha cometido un grave error al poner en bandeja de plata a un futbolista como Beckham la posibilidad de regresar a un campeonato de máximo nivel como el italiano vistiendo una camiseta como la rossonera que, mal que le pese al propietario del equipo estadounidense Philip Anschutz, es capaz de llevar incluso a un profesional ejemplar como “Becks” a intentar borrar con el codo el acuerdo que se hizo oficial en Enero de 2007, cuando el inglés aún defendía la camiseta del Real Madrid.  Tal vez el volante decida poner fin a su experiencia en la MLS cuando expire su contrato con el Galaxy para regresar al fútbol de Europa, después de lo que está significando un buen paso por el Milan. Pase lo que pase con el futuro profesional de David Beckham, coincido con Alexi Lalas, quien hace unos días ha asegurado que el paso de una figura mundial en plenas facultades como el británico por la Major League Soccer está contribuyendo de una manera fundamental al proceso de consolidación del fútbol dentro de los deportes de consumo masivo en América del Norte, pese a que en lo estrictamente deportivo ha defraudado bastante. En el futuro, y no solo para el equipo de Los Angeles, el “expediente Beckham” será material de consulta obligada cada vez que se plantee el préstamo de un futbolista de la MLS a un club de Europa.

El error de la liga es más difícil de entender. Desde España la sensación que me queda es que el pool empresarial Claure-FC Barcelona ha hablado más de lo que debía (siempre en territorio estadounidense, y poco y nada en Europa), alimentando falsas expectativas de radicación de una franquicia en Miami. Incluso -a través de una web ya desactivada- se proponía la venta de localidades y abonos de temporada para la temporada 2010. La directiva de la MLS se ha equivocado también al dar alas a un proyecto que seguramente no era tan sólido como otras propuestas existentes en Estados Unidos y Canadá. Entusiasmada por la incorporación de un referente mundial como el Barça dentro de su competición, la MLS había accedido a autorizar la entrada en juego de la franquicia de Miami el año próximo y no en 2011, como originalmente estaba previsto. Pese a esta fallida operación, parece que el FC Barcelona aún está interesado en entrar en la Major League Soccer con una franquicia propia. Al menos eso indican las noticias que señalan que Joan Laporta ha mantenido contactos con los responsables del equipo de Philadelphia, que comenzará a actuar en el torneo el próximo año. De lo que estoy seguro es que si el club catalán vuelve a intentar quedarse con un equipo de la MLS tendrá que aportar dinero al proyecto, y que la directiva de la liga será menos transigente con las condiciones que la entidad blaugrana desee imponer en ese hipotético caso.

Mientras duró el proyecto entre Marcelo Claure y el FCB se daba por descontado que una de las dos franquicias que entrarán en competición en 2011 sería la de Miami. Tras la baja de esta iniciativa, la MLS anunció ayer que su décimosexta franquicia estará ubicada en la ciudad canadiense de Vancouver, tras aceptar la propuesta empresarial encabezada por la estrella de la NBA Steve Nash y Jeff Mallett, ex presidente de Yahoo!. Y hace apenas unas horas se ha hecho oficial el rumor que indicaba que el equipo número 18 de la Major League Soccer estará afincado en la ciudad de Portland, en el Estado de Oregon, y será conocido con el nombre de Timbers casi con toda seguridad.

Las franquicias de Philadelphia, Vancouver y Portland son parte del futuro de la MLS. Pero el presente lo han comenzado a escribir anoche el Seattle Sounders FC, que hacía su debut absoluto en la historia de esta liga como franquicia en expansión, y todo un veterano de estas lides, el New York Red Bulls (hasta hace un par de temporadas conocido como MetroStars). Y las cosas no pudieron haber salido mejor para el Sounders, que de la mano de un brillante Fredy Montero derrotó por 3-0 al subcampeón de la temporada 2008. El delantero colombiano, el mejor jugador de la liga de su país en la temporada pasada, marcó dos goles y sirvió el tercero al volante Brad Evans, firmando uno de los debuts más rutilantes en toda la historia de la Major League Soccer. La llegada de un jugador como Montero a la máxima categoría del fútbol norteamericano no es un dato menor. El goleador estaba en los planes del Real Betis, quien mantuvo un durísimo pulso con la franquicia de Seattle a lo largo del verano. Que la apuesta la haya ganado un recién llegado a una liga joven por sobre un club de prestigio y prolongado historial en un campeonato de innegable calidad como es la primera división de España me hace pensar que la MLS se ha anotado un punto a favor en la innegable lucha por el talento latinoamericano que tendrá a partir de ahora con Europa.

Pero este nuevo equipo, que apunta a ser una de las grandes atracciones del campeonato 2009, es bastante más que el talento innegable de Montero. Pese a que se trata de una franquicia absolutamente debutante en la MLS, el nombre de Sounders ha estado relacionado desde hace muchos años al soccer en la ciudad de Seattle debido a la existencia de un equipo con ese nombre en la USL First Division, una de las ligas menores del fútbol norteamericano -sin vinculación oficial con la MLS-, que a efectos prácticos podría ser definida como una segunda división de Estados Unidos y Canadá. Los Sounders han irrumpido en escena durante la pretemporada de una manera explosiva, fichando a una serie de interesantes jugadores para su torneo de bautismo. El nombre más relevante es el del internacional sueco Freddie Ljungberg -que anoche no fue de la partida- sobre quien seguramente recaerá gran parte de la responsabilidad de conseguir que el equipo del Estado de Washington consiga firmar un buen campeonato. Al modelo de ropa interior y jugador designado le acompañará una cara conocida de la afición española, el veterano portero Kasey Keller. Para la defensa -tal vez la línea más débil- la escuadra verdiazul ha elegido a otro joven valor colombiano del Deportivo Cali, Jhon Hurtado, desde hace tiempo seguido de cerca por el AC Milan. Y en el banquillo de relevos, con la complicada misión de crear un equipo competitivo prácticamente de la nada, estará Sigi Schmidt, el entrenador ganador de la liga del año pasado al mando del Columbus Crew, y uno de los mejores estrategas que tiene la MLS.

El Red Bulls, cuyos aficionados seguramente no esperaban comenzar la competición oficial con un resultado tan malo, llegaba a este inicio de la Major League Soccer con el buen sabor de boca que dejó el paso del equipo de New York durante los play-off de 2008 que -tras una temporada regular un tanto decepcionante- llevaron a los hombres del entrenador colombiano Juan Carlos Osorio a disputar una dignísima final ante el Crew, la mejor franquicia del año pasado. Tal como ocurre en la ciudad que le acoge, la plantilla del equipo taurino es una de las más plurinacionales de la liga. Además de jugadores estadounidenses en este inicio de campeonato encontramos futbolistas nacidos en Colombia, Jamaica, Costa Rica, Senegal, Bosnia y Herzegovina, Sudáfrica, Argentina, Venezuela, Puerto Rico, Camerún, Bermuda, Ghana, Nueva Zelanda, Senegal… y España, luego de que hace pocos días, mientras el NYRB se encontraba de pretemporada en Argentina, el equipo anunciara la contratación del ex volante de FC Barcelona y el Real Madrid Albert Celades. Pero la estrella máxima de la escuadra de la Gran Manzana es otro atacante colombiano, el experimentado Juan Pablo Ángel, uno de los designated players que mejor rendimiento ha dado en la historia de la MLS.

Del resto de los equipos de este campeonato 2009 -que promete ser uno de los mejores desde que la Major League Soccer fuera creada- iremos hablando en profundidad a medida que la liga vaya desandando su camino hacia la final del mes de Noviembre. Pero a modo de rápido análisis previo podemos mencionar que el vigente campeón, el Columbus Crew, es -nuevamente- candidato a estar en la lucha por el título. El plantel, salvo por la baja del entrenador Sigi Scmidt (sustituido por Robert Warzycha) sigue siendo prácticamente el mismo que el que consiguió el título de liga. Aún está allí el MVP de la pasada campaña, Guillermo Barros Schelotto, además del potente Robbie Rogers, uno de los mejores futbolistas de 2008 y una auténtica potencia en el juego por la banda izquierda. Por si fuera poco, el Crew cuenta entre sus filas con uno de los jugadores que más dará que hablar -en mi opinión- en este campeonato: el volante nigeriano Emmanuel Ekpo.

El Houston Dynamo, vencedor de los campeonatos de los años 2006 y 2007, ha perdido en esta temporada a su jugador más importante, el volante canadiense Dwayne De Rosario, quien se ha marchado a Toronto. A esta baja se suma la de otra pieza importante: el delantero Nate Jaqua, ahora jugador de los Red Bulls.

Cuauhtémoc Blanco, pese a su veteranía, seguirá siendo uno de los animadores principales de la MLS y -seguramente- el encargado de crear juego en su equipo, el Chicago Fire. Una de las incógnitas en el equipo de la Ciudad del Viento será ver si Brian McBride realmente puede marcar la diferencia como delantero jugando una temporada completa para el Fire. El delantero se unió al equipo en la primavera y probó ser un auténtico revulsivo en la recta final del campeonato y durante la postemporada. Pero tampoco hay que olvidarse de Chris Rolfe, quien desde el centro del campo o jugando como segunda punta ha demostrado ser letal para las porterías rivales.

El Los Angeles Galaxy ha sido sin dudas el máximo fiasco de la pasada temporada. Ni jugadores de gran nivel como David Beckham y Landon Donovan (este último incluso siendo Bota de Oro en 2008) han conseguido llevar al equipo entrenado por Bruce Arena a los play-off. La baja del inglés hasta el mes de Julio, y el sentimiento de frustración con el que ha regresado Donovan de su mini-préstamo al Bayern Munich hacen temer por las posibilidades de éxito del cuadro angelino en la liga que acaba de comenzar.

El vecino de ciudad del Galaxy, el Chivas USA tiene a una gran jugador en su plantilla, que seguramente estará entre los futbolistas más destacados de la MLS en 2009. El brillante volante Sacha Klejstan, que aúna una gran capacidad goleadora y un encomiable despliegue físico. Klejstan -que estuvo a punto de fichar por el Celtic de Glasgow en el mercado invernal- consiguió el pasado 24 de Enero un hat trick con la camiseta de la selección estadounidense en un partido amistoso en el que el equipo entrenado por Bob Bradley se impuso a Suecia por 3-2.

En la Conferencia Este el New England Revolution parece ser demasiado dependiente del volante Steve Ralston y del delantero Taylor Twellman, quienes se lesionaron en el último cuarto del pasado campeonato, y que fueron determinantes en el bajón que tuvo el conjunto entrenado por el escocés Steve Nicol en la recta final de la liga. La suerte de los Revs durante este año seguramente estará ligada al estado de estos dos jugadores

Cruzando la frontera, el Toronto FC. ha hecho alguna incorporaciones de buena calidad que tal vez le permitan alcanzar la postemporada este año: el volante de creación Dwayne De Rosario, el atacante Pablo Vitti,  y el joven mediocampista de contención Sam Cronin, un jugador que llega con excelentes referencias desde el fútbol universitario.

El DC United, uno de los clásicos de la MLS junto con el Galaxy, tiene como obligación volver al primer plano de la Conferencia Este durante este año. Marcelo Gallardo no funcionó de la manera en que los directivos del equipo capitalino esperaban, y han decidido recuperar al armador argentino Christian Gómez, considerado como el Jugador Más Valioso en 2006 cuando defendía por ese entonces la camiseta rojinegra.

En el Real Salt Lake, el equipo revelación de la liga 2008, espero mucho del atacante armenio-estadounidense Yura Movsisyan, protagonista de goles fantásticos y agónicos en la postemporada del año pasado.

Y para el resto de los equipos que participarán en este campeonato -San José Earthquakes, Kansas City Wizards, Colorado Rapids y FC Dallas- auguro una liga muy dura, con bastante sufrimiento, y con mucho trabajo de construcción de plantilla para las próximas temporadas.

La primera jornada de la Copa MLS 2009, que estrena un código de conducta para sus aficionados, se completará este fin de semana con los siguientes partidos:

- Houston Dynamo vs. Columbus Crew

- Kansas City Wizards vs. Toronto FC

- FC Dallas vs. Chicago Fire

- Chivas USA vs. Colorado Rapids

- San José Earthquakes vs. New England Revolution

- Los Angeles Galaxy vs. DC United

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